Sentencian a prisión a dueño de acuario en Arecibo por tráfico de corales

Federales sentenciaron al hombre por vender especies marinas protegidas a personas en los estados

Por Metro Puerto Rico

El Departamento de Justicia federal anunció hoy que un puertorriqueño fue sentenciado a un año y un día en prisión federal por delitos graves de violación de la Ley Lacey, que involucra el tráfico y etiquetado falso de criaturas protegidas de arrecife.

Según autoridades federales, desde 2013 a 2016, Aristides Sanchez, de Arecibo, fue el dueño del negocio de acuarios de agua salada con sede en Arecibo, Wonders of the Reef Aquarium. Una gran parte del negocio se dedicó a la venta de especies marinas nativas de Puerto Rico que son populares en el comercio de acuarios de agua salada.

Sánchez envió especímenes vivos a clientes en los Estados Unidos continentales y países extranjeros mediante servicios de mensajería comercial. Uno de los artículos más populares que Sánchez envió fuera de la isla fue un organismo parecido a un coral del género Ricordea. Estos animales se conocen como "rics", "pólipos" u "hongos" en la industria del acuario. Los miembros del género forman parte de la estructura del arrecife y pasan su vida adulta sujetos al arrecife. Estos animales son coloridos a la luz natural, pero lo que los hace particularmente interesantes para los propietarios de acuarios es que “brillan” bajo las luces ultravioleta que se usan típicamente en acuarios de agua salada de alta gama.

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Es ilegal recolectar Ricordea, zoanthids y anémonas en Puerto Rico si los especímenes se enviarán fuera de la isla o se venderán comercialmente de otra manera, ni hay un permiso disponible para hacerlo. Sánchez recogió personalmente algunas de las Ricordea y otras criaturas del arrecife que vendió fuera de la isla. Debido a que Ricordea está adherida al sustrato del arrecife, Sánchez utilizó un martillo y un cincel para romper a los animales y, al hacerlo, llevó trozos del arrecife con él. En otras ocasiones, Sánchez compraba Ricordea a otras fuentes, sabiendo o sospechando que los especímenes habían sido recolectados ilegalmente.

Desde enero de 2013 hasta marzo de 2016, Sánchez envió o hizo que se enviaran al menos 130 cargamentos de especies marinas etiquetadas falsamente que fueron capturadas ilegalmente en las aguas de Puerto Rico. Si bien existe alguna variación en el precio de Ricordea según la coloración, el tamaño y otros factores, el valor minorista de Ricordea enviado por Sánchez generalmente varía de $ 25 a $ 50 por artículo. Desde el 7 de enero de 2013 hasta el 16 de marzo de 2016, el valor minorista de los invertebrados marinos etiquetados falsamente y/o extraídos ilegalmente enviados personalmente por Sánchez o en su nombre con su conocimiento, fue de al menos $800,000.

Además del tiempo en prisión, Sánchez fue sentenciado a un período de libertad supervisada de dos años y 120 horas de servicio comunitario. El tribunal también prohibió a Sánchez recolectar o adquirir vida marina, enviar vida marina fuera de la isla y bucear y hacer esnórquel en Puerto Rico.

Este caso fue investigado como parte de la Operación Fondo de Roca y la Operación Borinquen Chisel por agentes especiales del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica con el apoyo de los inspectores de USFWS. El caso está siendo procesado por Christopher L. Hale de la Sección de Delitos Ambientales del Departamento de Justicia junto con la Fiscal Federal Auxiliar Carmen Márquez de la Fiscalía Federal para el Distrito de Puerto Rico.

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