Un desgarrador informe sobre la Antártica dio a conocer este miércoles la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés), dando cuenta del rápido derretimiento que ha sufrido el continente helado en los últimos seis años.

Según la información publicada  en la revista Nature desde el año 2012, las pérdidas de hielo se han triplicado aumentando los niveles globales del mar en 0,12 pulgadas (3 milímetros) solo en ese lapso de tiempo, los más rápidos que en cualquier momento en los últimos 25 años.

“Este es el estudio más sólido del balance de masas de hielo de la Antártida hasta la fecha”, dijo el co-líder del equipo de evaluación Erik Ivins en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL). “Cubre un período más largo que nuestro estudio IMBIE 2012, tiene un mayor grupo de participantes e incorpora mejoras en nuestra capacidad de observación y una capacidad mejorada para evaluar las incertidumbres”.

Para obtener la información, los analistas combinaron 24 encuestas satelitales de la Antártica y en él se involucraron a 80 científicos de 42 organizaciones internacionales.

El equipo analizó el balance de masas de la capa de hielo antártica de 1992 a 2017 y descubrió que las pérdidas de hielo de la Antártida elevaron los niveles globales del mar en 0,3 pulgadas (7,6 milímetros), con un aumento brusco en la pérdida de hielo en los últimos años.

Sobre los motivos, los especialistas atribuyeron el triple aumento de la pérdida de hielo del continente desde 2012 a una combinación de mayores tasas de derretimiento de hielo en la Antártica Occidental y la Península Antártica, y un crecimiento reducido de la capa de hielo de la Antártida Oriental.

Cabe mencionar que antes de 2012, el hielo se perdía a un ritmo constante de aproximadamente 83.800 millones de toneladas (76.000 millones de toneladas métricas) por año, lo que contribuía con unas 0.008 pulgadas (0.2 milímetros) por año al aumento del nivel del mar.

Desde 2012, la cantidad de pérdida de hielo por año se ha triplicado a 241.4 mil millones de toneladas (219 mil millones de toneladas métricas), lo que equivale a aproximadamente 0.02 pulgadas por año (0.6 milímetros) de aumento del nivel del mar.

En el documento se establece además que la Antártica Occidental experimentó el mayor cambio reciente. En este sector la pérdida de hielo aumentó de 58.400 millones de toneladas (53.000 millones de toneladas) por año en la década de 1990 a 175.300 millones de toneladas (159.000 millones de toneladas) por año desde 2012.

En este caso, la mayor parte de esta pérdida provino del los enormes Glaciares Pine Island y Thwaites, que se están retirando rápidamente debido a la fusión inducida por los océanos.

Por otra parte, en el extremo norte del continente, el colapso de la plataforma de hielo en la Península Antártica ha provocado un aumento de 27,6 mil millones de toneladas (25 mil millones de toneladas métricas) en la pérdida de hielo por año desde principios de la década de 2000. Mientras tanto, el equipo descubrió que la capa de hielo de la Antártida oriental se ha mantenido relativamente equilibrada durante los últimos 25 años, ganando un promedio de 5.500 millones de toneladas (5 mil millones de toneladas métricas) de hielo por año.

Según los especialistas que trabajaron en el análisis saber cuánto hielo está perdiendo es clave para entender los impactos del cambio climático ahora y su ritmo en el futuro.

“Los conjuntos de datos de IMBIE son extremadamente valiosos para la comunidad de modelado de placas de hielo”, dijo la coautora del estudio Sophie Nowicki del Goddard Space Flight Center de la NASA. “Nos permiten probar si nuestros modelos pueden reproducir los cambios actuales y darnos más confianza en nuestras proyecciones de futuras pérdidas de hielo”.

“Los datos de estas misiones ayudarán a los científicos a conectar los impulsores ambientales del cambio con los mecanismos de pérdida de hielo para mejorar nuestras proyecciones de aumento del nivel del mar en las próximas décadas”, dijo Tom Wagner, gerente del programa de criosfera en la sede de la NASA.

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